Iglesia presbiteriana: Significado y características

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En este artículo descubrirás el significado de la Iglesia presbiteriana, una congregación de fieles que tuvo su origen en el protestantismo. Así como cuáles son sus creencias fundamentales y que enseñanzas pueden aportar a otras iglesias cristianas

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Iglesia presbiteriana

La iglesia presbiteriana es quizás una de las más notorias dentro de la corriente del protestantismo. De hecho en cada uno de los continentes se pueden encontrar sedes de iglesias presbiterianas. Al hablar sobre esta iglesia lo primero que se debe conocer es su significado y de donde proviene históricamente el presbiterianismo.

Su significado

En la iglesia primitiva cristiana se les denominaba presbíteros a los ancianos o sacerdotes de las comunidades o congregaciones cristianas. El origen etimológico de la palabra presbítero se deriva de la raíz griega πρεσβιτες transliterado al latín como, présbites cuyo significado es anciano. En cuanto al término presbíteros, pasaría a referirse como a los más ancianos.

En el Nuevo Testamento bíblico es muy frecuente encontrar los términos presbítero y presbíteros. Haciendo referencia a los ancianos de las iglesias. Pero no en el contexto de ser estos los de mayor edad precisamente, sino a aquellos miembros de la iglesia con mayor sabiduría o conocimiento del mensaje de Cristo. Una sabiduría que era indispensable para la propagación de la naciente iglesia de Cristo.

Dicho esto, el nombre de iglesia presbiteriana obedece a la forma de gobierno que se estableció en ella. Un gobierno que se rige por asambleas constituidas por ancianos o presbíteros y cuya cabeza es Cristo.

¿Quieres saber sobre lo que fue la iglesia primitiva? En el artículo: La iglesia primitiva en el cristianismo ¡Lo que debes conocer! Encontraras una definición detallada del papel de la iglesia cristiana de los primeros tiempos y su origen. Pero si deseas ahondar aún más sobre la iglesia cristiana en general. Te recomendamos leer un artículo bien completo titulado: Historia de la iglesia cristiana y sus 6 períodos. En él, recorrerás la historia del cristianismo desde la gran comisión dada por Jesús en Mateo 28:16-20 a sus discípulos, hasta nuestros tiempos.

La iglesia presbiteriana ha sido de gran influencia a través de la historia del protestantismo cristiano. Pero para ello es bueno saber cómo surge esta iglesia a partir de la reforma protestante del siglo XVI.

Juan Calvino personaje relevante en el origen del presbiterianismo

Origen de la iglesia presbiteriana

En el periodo de la reforma de la iglesia cristiana en el siglo XVI, el discípulo y ayudante de Juan Calvino, John Knox; se encargaría de propagar el evangelio por el territorio de Escocia. Knox fue entonces el líder fundador de las iglesias reformadas en ese país. Y al establecerse en estas iglesias un tipo de gobierno conducido por asambleas de presbíteros, pasaron a ser conocidas a partir de allí como Iglesias presbiterianas.

Juan Calvino y la iglesia presbiteriana

Juan Calvino fue uno de los representantes de la Reforma Protestante. Este teólogo francés, estableció fundamentos doctrinarios durante la época de las iglesias reformadas, doctrinas que serían identificadas como del calvinismo. El calvinismo establecía un gobierno de iglesia basado exclusivamente en las sagradas escrituras y guiado por la comunidad o congregación.

En dicho gobierno solo podía estar por encima del cuerpo de la iglesia, Cristo como cabeza de ella. Por tanto los miembros de la iglesia, así fueran ministros, pastores, pueblo, todos eran considerados como iguales. Los seguidores del calvinismo eran las iglesias reformadas de Zúrich y Ginebra, en Suiza, Estrasburgo en Francia y algunas otras regiones de Europa.

La causa que llevo a Calvino a pensar en su creencia de gobierno, fue la forma como gobernaba la iglesia de Roma. La cual atribuía toda la autoridad en la persona del papa, representando un estilo de gobierno con forma piramidal. Y si la iglesia tenía sus fundamentos en la Biblia, los textos del Nuevo Testamento, manifestaban un tipo de gobierno en sentido horizontal y no vertical. Todo esto llevo a Juan Calvino a rechazar establecer, un estilo de gobierno igual al de Roma en las iglesias reformadas.

John Knox y la iglesia presbiteriana

John Knox (1514 – 1572) fue un predicador, seguidor y discípulo de Juan Calvino, líder además de las iglesias reformadas en Escocia. Knox era apenas un niño de tres años cuando el monje Lutero dejaba en la entrada de la catedral de Wittemberg sus teorías reformistas. Posteriormente crecería y se formaría como sacerdote de la iglesia católica de Escocia.

Pero al tener conocimiento de las ideas reformistas de la iglesia y en pleno auge de estas. John Knox, a los 41 años de edad se traslada hasta Ginebra para aprender de la mano de Juan Calvino. Al retornar John Knox a su país natal se encargaría de predicar lo aprendido de su maestro Calvino y su forma de creencia de gobierno. Knox en sus predicas hacia ver sobre las arbitrariedades de la iglesia de Roma, y en muy poco tiempo se hizo de muchos seguidores.

Se instaura el gobierno presbiteriano

La influencia de Knox fue tal que en 1560 las iglesias reformadas de Escocia asumen el nombre de iglesia presbiteriana. Para finales de ese año ya las iglesias de Escocia habían instaurado en ellas el gobierno presbiteriano y el parlamento del país adoptaba su confesión de fe, hoy denominada Confesión de Escocia.

El gobierno presbiteriano consistía en asambleas conformadas por los presbíteros. Quienes eran hombre de sabiduría, experimentados y con dones para ejercer autoridad, así como enseñar al cuerpo de la iglesia. Se instauraba así en escocia la iglesia presbiteriana con las siguientes características:

  • Su lema era: Por la corona de Cristo y por su pacto.
  • Un pacto nacional suscrito por los presbiterianos en Escocia, que querían la unidad de la iglesia de Escocia con la de Inglaterra.
  • La corona expresaba que Cristo es rey sobre su iglesia, solo él tiene autoridad de corona.
  • Cristo es la máxima autoridad como cabeza gobernante sobre su pueblo.
  • Ninguna persona sea pastor, presidente o ministro puede ocupar el lugar de Cristo como rey sobre su iglesia.

Fundamentos de la Iglesia presbiteriana, ¿Qué creen?

La iglesia presbiteriana se fundamenta en ideas reformistas, de hecho como se pudo ver anteriormente, ella se origina en la primera generación de las iglesias reformadas. Entendiéndose el término reforma, como una iglesia basada en la permanente renovación bajo el poder del Espíritu Santo y a la luz de las escrituras.

Esta búsqueda permanente de ser reformados es por tanto, lo que caracteriza principalmente a la iglesia presbiteriana. Y en base a ello creen en una confesión de fe, un pacto renovado y una eclesiología reformada.

Si bien es cierto que el gobierno presbiteriano también es una característica de esta Iglesia, es necesario tener en cuenta que no es la única en tenerlo. Ya que muchas congregaciones cristianas de otras denominaciones también adoptan esta forma de gobierno con ciertas modificaciones.

Un gobierno reformado

Las iglesias presbiterianas se rigen por gobiernos locales, que consisten en asambleas representadas por los ancianos llamados presbiterios. La asamblea de ancianos es elegida por el cuerpo de la iglesia. Los ancianos son los hombres de sabiduría, con experiencia y dones comprobados, elegibles para ejercer y formar parte del gobierno de presbíteros.

Los presbíteros con dones o talento en la enseñanza, son denominados docentes o pastores. Estos miembros son formados en seminarios para luego ejercer la labor de enseñar al cuerpo, recibiendo un sustento por parte de la iglesia por dedicarse a este servicio.

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Cuadro del pintor John Rogers Herbert, que representa una Asamblea de Westminster sobre el gobierno de la iglesia presbiteriana

Una tradición confesional

La iglesia presbiteriana tiene como uno de sus principios o creencias fundamentales la tradición de que los creyentes confirmen su fe a través de una confesión. Usando por lo general la confesión de fe de Westminster. Si bien para ellos sólo la Biblia es la Palabra de Dios, la cual representa la fe y vida de la iglesia. El que sus miembros realicen una confesión; los convierte en una congregación de creyentes. Dejando de ser una simple reunión de personas o miembros.

Esto significa que el fundamento de la fe de los presbiterianos es la Biblia y la tradición de establecer un documento doctrinal llamado confesión, es la manifestación de esa fe. Por tanto el realizar la confesión define el comportamiento o actuar del creyente como miembro de la iglesia, pero este siempre estará sometido bajo el juicio de lo dicho por Dios en las escrituras. Entre los documentos doctrinales de la iglesia presbiteriana se pueden mencionar:

  • Documentos del cristianismo histórico: El Credo Apostólico y el Credo de Nicea del siglo IV
  • El Catecismo de Heidelberg del año 1563
  • La Confesión Belga, publicada en 1568
  • La Confesión de Fe de Westminster del año 1648, publicada en Inglaterra
  • Los Catecismos, Mayor y Menor de Westminster del año 1649

La magnitud de todos estos documentos hace que los presbiterianos sean una comunidad de cristianos con una identidad bastante amplia. No solo por la geografía que abarcan los documentos sino también por el periodo histórico de tiempo que cubren.

En la unidad del pacto

Los presbiterianos creen en un pacto eterno de Dios con su pueblo, en la unidad del Antiguo y Nuevo Testamento. Porque el propósito eterno de Dios fue revelar desde el principio el pacto de la Gracia, del cual su pueblo goza hoy, Apocalipsis 13;8.

Esto es el sacrificio de Cristo, el cual Dios lo revelaba progresivamente en los diferentes pactos del Antiguo Testamento. Anunciando el pacto decisivo que Jesús hizo con su Padre. Dios en la persona de Jesucristo llevo a cabo la renovación definitiva de los pactos del Antiguo Testamento.

Con Cristo se rompía con tradiciones y la identidad de un pueblo de Dios que solo contenía a una etnia, la judía. Para convertirlo en un pueblo universal en Cristo.

Pero el pacto que se puede disfrutar hoy a través de Cristo, no es más que la confirmación, continuación y plenitud del antiguo pacto del éxodo. Quedando de manifiesto en los sacramentos de la iglesia presbiteriana:

  • Celebración de la Santa Cena en sustitución de la Pascua, Mateo 26:26-29
  • Bautismo y confesión en sustitución de la circuncisión, como señal de pertenecer al pueblo de Dios, Colosenses 2:11-12

La eclesiología presbiteriana

La eclesiología de los presbiterianos se centra en un culto al sacrificio de Cristo, solo a él se adora y en él se centra la fe. Ahora en cuanto a la forma de hacer el culto, si bien puede ser diferente de una iglesia a otra, todas en general deben estar sujetas a las escrituras.

Porque en las escrituras, Dios no habla sobre una única forma de culto pero si establece objetos que deben ser omitidos y prohibidos. Conforme se deduce claramente del segundo mandamiento de la ley de Dios.

Pudiendo si variar el culto en cuanto al estilo de música, forma de vestirse, días de cultos, expresiones de adoración o alabanza, etc. Permitiendo en el culto solo los elementos que la Biblia establece: lectura de la palabra, predicación de la Palabra, oración, alabanzas con cánticos de contenido bíblico, sacramentos y acciones de gracias.

De igual forma la eclesiología reformada de los presbiterianos establece que el gobierno de su iglesia, debe ser regido a través de hombres a quienes Dios les entrego sabiduría y los dones para ello. Todo esto fundamentado en las instrucciones dadas por los apóstoles Pablo y Pedro en: 1 Timoteo 5:17-18 y 1 Pedro 5:1-4.

Antigua iglesia medieval en un pueblo de Escocia

¿Qué aprender de la iglesia presbiteriana?

La iglesia presbiteriana deja enseñanzas a otras denominaciones de iglesias cristianas, tales como:

  • Recordar lo importante de conocer el pasado histórico de la doctrina cristiana
  • El deber del cristiano de transmitir y confesar públicamente la fe en Cristo. Porque el protestantismo no surgió de la nada y cada una de las congregaciones cristianas tienen su contexto histórico y su confesión de fe.
  • Lo importante de evitar gobiernos con estructuras piramidales. Enseñando de esta forma que las iglesias deben ser gobernadas por la comunidad de miembros, reformados a través de la guía del Espíritu Santo de Dios.
  • La iglesia es una comunidad de cristianos y no una organización o empresa privada, mucho menos una empresa multinacional. Para seguir te invitamos leer sobre el Origen del cristianismo y sus populares creencias
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